Le méridien de Greenwich

Londres : Big Ben, la Tamise, le British Museum… mais aussi Greenwich et son méridien !
View of the Royal Observatory Greenwich surrounded by greenery.
Royal Observatory Greenwich. Image courtesy of Visit Greenwich.

Ne manquez pas de visiter ce quartier du sud-est de Londres pour vous tenir avec un pied dans chaque hémisphère, et où le temps tel qu’on le connait aujourd’hui est né.

Et si vous vous êtes un jour demandé ce qu’était vraiment le méridien de Greenwich, ou comment est-ce que tous les pays du monde avaient fini par se mettre d’accord sur une référence de temps, alors une petite visite au Royal Observatory s’impose.

1. Le méridien de Greenwich, c'est quoi?

Pour faire simple, le méridien de Greenwich est la ligne qui divise les hémisphères est et ouest et dont le point de longitude est 0. Autrement dit, c’est la référence sur laquelle se basent toutes les coordonnées.

2. Pourquoi est-ce que le méridien est à Greenwich?

En 1884, 25 pays se réunirent aux Etats-Unis pour voter en faveur d’une référence commune de longitude 0, notamment pour faciliter le commerce maritime. Greenwich l’emporta avec 22 votes contre un (San Domingo) et avec deux abstentions (le Brésil et la France).

3. Et Greenwich Mean Time (GMT), un rapport?

Oui! Jusqu’à la création de Greenwich Mean Time, la grande majorité des villes du monde entier avaient chacune leur propre unité de temps.

Avec le développement des transports et des moyens de communication, le besoin d’un temps universel se fit sentir et il fut décidé que le méridien de Greenwich servirait de référence au Greenwich Mean Time (GMT), ou Temps Moyen de Greenwich.

En pratique, cela veut dire que quand le soleil est à son point le plus haut dans le ciel à midi, il est parfaitement aligné avec la ligne du méridien.

Comme les Etats-Unis utilisaient déjà Greenwich Mean Time comme base pour leur propre système de temps et qu’une large partie du commerce mondial dépendait de cartes maritimes utilisant le méridien de Greenwich comme référence, GMT devint le temps standard utilisé partout dans le monde en 1884.

4. Et de nos jours?

Bien que Greenwich Mean Time soit toujours utilisé en tant que fuseau horaire, c’est maintenant le Coordinated Universal Time (UTC) qui est utilisé comme temps standard partout dans le monde.

Le méridien de Greenwich est toujours le point de longitude 0, en revanche un nouveau système de mesure vit le jour en 1984, qui eut pour conséquence de pousser la ligne de 102.5 mètres à l’est.

Pour en savoir plus sur le méridien de Greenwich et sur Greenwich Mean Time, rendez-vous au Royal Observatory de Greenwich, et pendant que vous y êtes, faites la découverte des autres attractions du quartier, telles que Cutty Sark, Queen's House et National Maritime Museum.